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NASA quer que as empresas desenvolvam e construam novas estações espaciais

NASA quer que as empresas desenvolvam e construam novas estações espaciais

NASA

A Administração Nacional de Aeronáutica e Espaço no ano passado marcou duas décadas de astronautas continuamente a bordo da Estação Espacial Internacional. Mas, à medida que o laboratório de pesquisa flutuante envelhece, a agência espacial está se voltando para empresas privadas para construir e implantar novos habitats de vôo livre na órbita baixa da Terra. A NASA revelou na semana passada o projeto Commercial LEO Destinations (CLD), com planos de conceder até US $ 400 milhões no total a até quatro empresas no quarto trimestre de 2021 para iniciar o desenvolvimento em estações espaciais privadas. A agência está tentando replicar o sucesso de seus programas de carga comercial e tripulação comercial. Esses programas viram três empresas assumirem a NASA como meio de enviar carga e astronautas para a Estação Espacial Internacional. O diretor comercial LEO da NASA, Phil McAlister, disse que pensa no domínio da órbita baixa da Terra como tendo três atividades principais: “Transporte de carga, transporte de tripulação e destinos.” A NASA transferiu a responsabilidade das duas primeiras atividades para empresas privadas, com a agência pagando a SpaceX e a Northrop Grumman para enviar espaçonaves de carga à ISS, bem como a SpaceX e a Boeing para lançar astronautas. McAlister destacou que, anteriormente, a NASA tinha total propriedade de todas as três atividades. “Se fosse para sempre permanecer assim, nossas aspirações em órbita baixa da Terra sempre seriam limitadas pelo tamanho do orçamento da NASA”, disse McAlister em uma entrevista coletiva na terça-feira. “Ao trazer o setor privado para essas seções e para essas áreas, como fornecedores e usuários, você expande o pote e tem mais pessoas na órbita baixa da Terra.” A economia potencial de custos de a NASA ser um usuário de estações espaciais, ao invés de um proprietário e operador, é um motivador chave para o programa CLD. A Estação Espacial Internacional custa à NASA cerca de US $ 4 bilhões por ano para operar. Além disso, o ISS custou um total de US $ 150 bilhões para desenvolver e construir, com a NASA recebendo a maior parte dessa conta, enquanto a Rússia, Europa, Japão e Canadá contribuíram cada um. A NASA estimou no ano passado que apenas o programa Commercial Crew economizou para a agência entre US $ 20 bilhões e US $ 30 bilhões , enquanto financiava o desenvolvimento de duas espaçonaves, em vez de apenas uma. Embora a Boeing ainda não tenha concluído os testes de desenvolvimento, sofrendo um grande revés após o lançamento da primeira cápsula sem rosca Starliner em dezembro de 2019 falhou devido a múltiplas anomalias , a espaçonave Crew Dragon da SpaceX agora está voando com astronautas da NASA operacionalmente . Outro motivador para o início do programa CLD é o hardware envelhecido da ISS, já que muitas das estruturas centrais da estação espacial foram fabricadas na década de 1990 e a estrutura pressurizada final foi adicionada em 2011. No ano passado, cosmonautas russos trabalharam para consertar um pequeno vazamento de ar em um espaço módulo de estação. “O ISS é um sistema incrível, mas, infelizmente, não durará para sempre”, disse McAlister. “Pode ocorrer uma anomalia irrecuperável a qualquer momento.” A NASA vê o programa CLD como uma forma de fazer com que várias empresas desenvolvam e construam novos habitats nos próximos anos, de modo que a agência tenha um período de sobreposição antes de a ISS ser aposentada. McAlister observou que, além do programa CLD, a NASA concedeu ao especialista em voos espaciais Axiom Space um contrato de US $ 140 milhões para construir módulos a serem adicionados à ISS. Quando a ISS se aposentar, a Axiom planeja retirar seus módulos e transformá-la em uma estação espacial de vôo livre. “Estamos fazendo progressos lá e muito satisfeitos com isso”, disse McAlister. “Gostaríamos que houvesse concorrência na área de suprimentos, e é por isso que estamos fazendo [CLD]. Sempre fez parte do nosso plano anexar módulos e também folhetos gratuitos”. Um porta-voz da Axiom, em um comunicado à CNBC, disse que a empresa “apóia amplamente a visão da NASA de uma economia multifacetada no LEO”. “Estamos levantando fundos privados para projetar e desenvolver nosso primeiro destino comercial do mundo para demonstrar que a liderança verdadeiramente comercial pode promover a economia de LEO. A construção da Estação Axiom inicialmente como uma extensão da Estação Espacial Internacional expandirá o trabalho que pode ser feito em- estação no curto prazo e melhor permitir uma transição oportuna e contínua quando a ISS chega ao fim de sua vida ”, disse Axiom. Uma lista da NASA de organizações registradas para o briefing revelou uma ampla variedade de empresas aeroespaciais e espaciais, incluindo: Airbus US, Blue Origin, Boeing, Collins Aerospace, Firefly Aerospace, General Dynamics, ispace, Lockheed Martin, Moog, Nanoracks, Northrop Grumman , Raytheon , Redwire Space , RUAG Space, Sierra Nevada Corporation, SpaceX, Virgin Galactic , Virgin Orbit, Voyager Space Holdings e York Space Systems. Uma dessas empresas já anunciou que em breve revelará seu plano para uma estação espacial de vôo livre. A Sierra Nevada Corporation, ou SNC, disse que realizará uma coletiva de imprensa virtual em 31 de março para revelar o projeto da “Estação Espacial SNC”. A NASA vai lançar um anúncio final para as propostas CLD em maio, com a primeira fase de prêmios de financiamento esperada entre outubro e dezembro. O Johnson Space Center da NASA administrará o programa CLD por meio de seu escritório de desenvolvimento comercial LEO. Por CNBC

Redação