Credítos: Planta piloto da Mangrove Lithium em Vancouver, Canadá. Foto cedida por: Saad Dara, CEO Mangrove Lithium
Por que Bill Gates investiu nesta pequena start-up que ajuda a transformar lítio em baterias
O fundo de investimento de Bill Gates, Breakthrough Energy Ventures, investiu recentemente US $ 10 milhões em uma start-up de sete pessoas, sem receita e sem clientes, a Mangrove Lithium . É um investimento de nicho, mas pode ter implicações críticas para o mercado de veículos elétricos em rápido crescimento, já que seus fundadores pretendem melhorar uma parte muito específica da cadeia de abastecimento do lítio: Transformar o lítio bruto em material para baterias. O lítio é usado em baterias para veículos elétricos porque é o metal mais leve e tem a maior proporção de carga / peso , o que é importante quando você está construindo uma bateria para transporte. Na última década, o número de veículos elétricos se expandiu rapidamente, ultrapassando 10 milhões de veículos elétricos nas estradas em todo o mundo, de acordo com a Agência Internacional de Energia . À medida que a demanda por veículos elétricos continua a crescer , o mesmo ocorre com a demanda por lítio. O crescimento no número e no tamanho das baterias para veículos elétricos será responsável por mais de 90% da demanda por lítio até 2030, de acordo com Andrew Miller, diretor de operações da Benchmark Mineral Intelligence , uma empresa de inteligência de mercado para baterias de íon de lítio para cadeia de abastecimento de veículos elétricos. A demanda deverá crescer de cerca de 354.000 toneladas métricas de carbonato de lítio equivalente em 2020 para 2,57 milhões de toneladas métricas até 2030. (Carbonato de lítio equivalente é a métrica usada para normalizar os pesos dos diferentes produtos de lítio produzidos.) Essa demanda pode ser difícil de atender porque não porque a quantidade de lítio é limitada, mas porque há recursos limitados para transformar esse lítio em uma forma que possa ser usada pela indústria de baterias, disse Miller. O Mangrove visa ajudar a remover esse gargalo. “A tecnologia competitiva para produzir compostos de lítio para bateria está em alta demanda”, explica Céline Büchel , uma das principais analistas de pesquisa em produtos químicos, minerais e mineração na empresa de pesquisa de mercado IHS Markit . “Novas capacidades de produção precisam ser construídas para atender a enorme demanda de veículos movidos a bateria.” ‘O coração do processo’ Existem cinco segmentos de mercado de lítio: mineração e extração; processamento químico; fabricação de peças de componentes de bateria; conjunto de bateria; e produção de uso final, onde as baterias são colocadas em celulares, laptops, veículos elétricos e similares. A tecnologia da Mangrove está focada no estágio dois, processamento químico. “Nós somos o coração do processo”, disse o CEO da Mangrove, Saad Dara, à CNBC. “Pegamos o lítio bruto e o refinamos em um produto para bateria”, A primeira iteração do que se tornaria o Mangrove começou em 2013 como o projeto de graduação de Dara na University of British Columbia, onde obteve seu PhD em engenharia química e biológica. Em 2017, Dara e seus colegas receberam dinheiro do governo federal canadense para buscar a dessalinização de água e a produção de produtos químicos e transformaram essa tecnologia em uma empresa, que foi inicialmente chamada de Mangrove Water Technologies. (Ainda está buscando um projeto de dessalinização no oeste do Canadá). Em 2018, um produtor de lítio da América do Sul estava interessado em saber se a equipe do Mangrove poderia processar cloreto de lítio, uma forma específica de lítio que é extraída do solo na mineração, em hidróxido de lítio. Essa investigação estimulou a start-up a buscar um processo eletroquímico que refina o lítio de uma forma que a empresa afirma ser mais eficiente em termos de energia do que os processos convencionais. “O problema que você tem com a extração e processamento de lítio geralmente é bastante ineficiente”, Ian Hayton , analista de materiais e produtos químicos da empresa de pesquisa e consultoria Cleantech Group. “No processo atual de extração de lítio, você provavelmente só obtém cerca de 50% do lítio da salmoura ou da rocha dura.” A tecnologia Mangrove recupera 90%, diz Dara. Dara explica ainda que a matéria-prima, ou matéria-prima utilizada no processo industrial, fica separada do produto no processamento químico, o que leva a um produto de maior qualidade. “Operamos de forma que o hidróxido de lítio ou carbonato que está sendo produzido não interaja com outros produtos químicos. Não entra em contato com outras coisas. E, portanto, está produzindo o produto para bateria de alta qualidade”, disse ele. São muitas promessas, mas a Breakthrough Energy Ventures está por trás de sua aposta. “Nosso investimento em Mangrove decorre de nossa análise no crescimento de veículos elétricos, um aumento maciço na demanda por lítio e as restrições potenciais de fornecimento e custos resultantes”, disse Carmichael Roberts, co-líder do comitê de investimentos da Breakthrough Energy Ventures, à CNBC. “Quando a Mangrove conseguir implantar sua solução com sucesso, isso representará uma redução de 40% no custo do hidróxido de lítio para bateria e melhorará a [taxa interna de retorno] para a produção de salmoura e projetos de refino, permitindo que eles fiquem online mais rapidamente e com menos custo ”, acrescentou. “Isso será realmente um grande negócio.” A promessa do lítio impressionou Zheng Chen , professor da Universidade da Califórnia em San Diego que trabalha com processos de reciclagem de baterias de íon-lítio, mas não tem vínculo com a empresa. “A capacidade de produzir diretamente carbonato e hidróxido de lítio de alta pureza é impressionante”, disse Chen. Mas ele diz que aumentar a escala pode ser um desafio. “Parece que eles demonstraram escala razoável, mas eles podem operar para produzir sal de lítio de alta pureza em uma escala de 10.000 toneladas com benefício de custo ao mesmo tempo? Se eles puderem, será uma virada de jogo”, disse Chen. Mangrove não é o único investimento da Breakthrough no espaço. Em outubro, a empresa anunciou um investimento na Lilac Solutions, uma empresa de tecnologia de extração de lítio que aumenta a produção de lítio a partir de recursos de salmoura. A Mangrove tem sete funcionários e uma planta piloto em operação em Vancouver, e usará o dinheiro da Breakthrough para construir uma planta comercial em escala industrial. Dara diz que a empresa pretende ter clientes pagantes até o final de 2022. O menor dos dois males A proposta de valor da Mangrove é um lembrete pungente de que mesmo uma meta louvável, como eliminar os veículos que consomem muita gasolina para cumprir as metas globais de redução de emissões, pode ter consequências indesejadas. Isso porque a mineração de lítio usa uma tonelada de energia e água e pode devastar a terra. “Provavelmente, o impacto menor ainda é alcançado se você pensar no transporte de ter [veículos elétricos] versus veículos a gasolina, embora haja um impacto negativo na mineração de lítio”, disse Hayton à CNBC. “Então há a questão de tentar minimizar a quantidade de mineração que você faz. E eu acho isso importante. E também, minimizar o impacto dessa mineração.” Outra solução potencial é aumentar a reciclagem do lítio. “Mas mesmo se tudo o que você fez foi apenas reciclar materiais o dia todo, ainda não temos estoque suficiente dos materiais para ir para os veículos de que precisamos. Portanto, deve haver mineração ”, disse Hayton. Ter o menor impacto da mineração de lítio significa maximizar a eficiência da produção de lítio, disse Hayton. “Qualquer pessoa que melhore o rendimento do lítio, passando de 50% para 90% - isso é absolutamente enorme”, disse Hayton, acrescentando que o Mangrove tem uma pequena vantagem porque a empresa já existe há um tempo.
Fonte: Por CNBC